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En el siglo V a. C. el filósofo griego Demócrito expresó la idea de que toda la materia estaba formada por muchas partículas pequeñas que llamó átomos (de una palabra griega que significa invisible). A pesar de que la idea de Demócrito no fue aceptada por muchos de sus contemporáneos (entre ellos Platón y Aristóteles), ésta se mantuvo.
Con base en la teoría atómica de Dalton, un átomo se define como la unidad básica de un elemento que puede intervenir en una combinación química. Dalton describió un átomo como una partícula extremadamente pequeña e indivisible. Sin embargo, una serie de investigaciones iniciadas al rededor de 1850, y que continuaron hasta el siglo XX, demostraron claramente que los átomos tienen una estructura interna, es decir, que están formados por partículas aún más pequeñas, llamadas partículas subatómicas. Estas investigaciones condujeron al descubrimiento de tres partículas subatómicas: protones, neutrones y electrones.
A través de la historia de la química, se han propuesto diversos modelos atómicos, a partir del descubrimiento de las partículas subatómicas y el comportamiento de la materia. Los modelos propuestos son los de Dalton, Rutherford, Bohr, Capas y Dirac Jordan, entre otros.